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宦官也稱太監、公公、寺人、閹人、內臣、內官、內侍、中官、中涓、內豎及中貴人等,是古代宮廷中為皇室服務而皇帝又怕眾多大小老婆「紅杏出牆」,所以要入後宮服務,就必須是閹割的男性,這些人外表雖然是男人,但已經沒有男性性徵,所以個性和一般正常男人都會有點不同。宦官是負責宮廷雜事的奴僕,不得參與國家政務,惟因為與皇室朝夕相處,遂能博取信賴或者有機可乘,故此歷史上亦存在著宦官掌握國家政務大權的情況。清朝有鑒於明朝「太監」權勢過大可以左右國政,導致明朝覆亡,建國初期曾嚴令「內監干政者死」,但後來也因無法嚴格執行,「太監干政」也是清朝滅亡的原因之一。

 

但也有不少太監對皇帝忠心耿耿,歷史對這些人加以讚揚的並不多,最有名的太監是明朝「鄭和」,他建造當時全世界最大的船艦:「寶船」,並建立全世界最強大的艦隊,七次出洋宣揚國威;明朝的「張永」是明武宗時的大宦官,告發太監劉瑾罪狀,於是劉瑾凌遲「王陽明」被「江彬」誣陷時,「張永」曾經進言力救;「王承恩明思宗時宦官,自明思宗年幼時即隨侍不離,並擁戴其即位,掌握輔佐大權,對抗復社黨人,後李自成攻破北京時與明思宗一同自殺於煤山。

 

清朝時太監對於國家或皇帝有重大貢獻得並不多,但出了兩位武術名家:董海川」,河北文安縣人,清朝八卦掌始創者;「劉進保」,清末太極拳家,楊氏太極拳始創者楊露禪的弟子,是禮王府太監,晚年授拳於弟子張正學。

 

清兩朝的太監大多是專權、敗壞國政者居多:王振」,明朝第一位當權宦官,引致土木之變,明英宗被俘。王振則被護衛將軍樊忠所殺;「劉瑾」,明朝時當權宦官,貪污甚鉅,後被明武宗凌遲處死;「馮保」,明朝權傾一時宦官之一,與大臣張居正合作,後為明神宗所殺;「魏忠賢」,明熹宗時頗得寵信的宦官,把持朝政,殺害了許多東林黨人,後被明思宗所殺;「安德海」,清朝

慈禧太后的寵臣後出北京在山東辦貨,被山東巡撫丁寶楨以祖訓逮捕處斬」;「李蓮英」,服事慈禧太后,為繼安德海後的另一位當權太監;「小德張」,中國最後一位掌權太監。

 

太監由於是一個不完全的男人,很多都會因此產生「自卑感」,一些個性陰沉不安份守己者,就會利用與皇家人員接近的關係,有機可乘而取得信賴,進而成群結黨,掌控朝廷大小事務,以明、清兩朝存在著最多宦官掌握國家政務大權陷害忠良、敗壞國政的事例。

 

雖然中華民國成立以後,廢除帝制成為一個民主國家,但是仍然有「類太監」性格者利用接近當權者機會,企圖左右政策,但這種人的影響力已經逐漸式微。

 

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明朝閹黨

 

明代依附於宦官權勢的官僚所結成的政治派別。明朝宦官專權十分嚴重。明英宗時的宦官王振、明憲宗時的宦官汪直皆曾樹有黨羽,但至明武宗時宦官劉瑾專權,閹黨勢力始形成。明熹宗時,大宦官魏忠賢專權,一大批朝官依附其權勢,形成明代最大的閹黨集團。其成員有內監王體乾等三十餘人;外廷有文臣崔呈秀等主謀議,號五虎;武臣田爾耕等主殺戮,號五彪;自內閣六部至四方總督、巡撫,均置死黨。曾興起楊漣、左光斗大獄,又以三案為題,殘酷鎮壓東林黨,高攀龍、楊漣、周順昌等均被迫害致死。崇禎初,魏忠賢被誅,詔定逆案六等,閹黨主要人物自舊輔以至庶僚,入逆案者凡二百六十餘人。

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